Secara rasminya Toyota telah mendedahkan jentera Yaris WRC 2017 dan juga barisan pemandu yang akan mewakili mereka dalam Kejohahan Rali Dunia (WRC) tahun hadapan, setelah 17 tahun menarik diri siri kejohanan rali berkenaan.

Pusingan pertama WRC 2017 yang akan berlangsung di Monte Carlo bulan hadapan akan menyaksikan Yaris WRC tersebut akan dipandu oleh pasangan utama Jari-Matti Latvala bersama juru arah Miikka Anttila dan Juho Hänninen dibantu juru arah Kaj Lindström.

Latvala dari Finland yang sebelum ini pernah mewakili pasukan rali dunia Ford dan Volkswagen berpengalaman dalam 169-perlumbaan WRC dengan kemenangan sebanyak 16-kali serta dinobatkan sebagai naib juara WRC sebanyak tiga-kali. “Saya mulakan karier rali saya dengan Toyota Corolla GT pada 2001 dan penglibatan secara kompetitif pertama saya dalam WRC dengan memandu Corolla WRC pada 2003 di Estonia; jadi, dalam banyak perkara, saya rasa seperti pulang semula ke tempat asal,” kata Latvala.

“Saya sangat gembira untuk menyertai pasukan Toyota Gazoo Racing WRC pada peringkat permulaan pasukan baharu ini dan mengetuai pengembaraan baharu bersama mereka. Saya rasa bertuah menjadi sebahagian dari kisah ini dan saya berharap kami akan mencapai kejayaan besar bersama,” tambahnya lagi.

Pemandu kedua, Juho Hänninen yang juga dari Finland pula merupakan juara Kejohanan Rali Antara benua (IRC) pada tahun 2010 dan juga juara S-WRC pada tahun 2011, memandu Skoda Fabia S2000. Dalam pasukan Toyota Gazoo WRC ini, Hänninen akan dibantu Kaj Lindström – juru arah berpengalaman dalam WRC sejak 1996 dan pernah berpasangan dengan Tommi Makinen dalam pasukan rali dunia Subaru.

Seorang lagi pelumba rali Finland yang juga baru dinobatkan sebagai juara WRC2, Esapekka Lappi juga menyertai pasukan baharu ini dan akan bertindak sebagai pemandu uji. Melengkapkan pasukan ini, lagenda dan juara WRC sebanyak empat-kali yang juga dari Finland, Tommi Makinen akan mengemudi pasukan Toyota Gazoo WRC sebagai Prinsipal Pasukan.

Berdasarkan undang-undang WRC tahun hadapan yang menyasarkan kebolehan jentera-jentera bertanding memberikan sensasi seperti era Group-B pada 80’an dahulu, Yaris WRC akan dikuasakan oleh enjin 1.6 liter turbo suntikan terus dengan diameter unit restrictor dibenarkan sebesar 36 mm, membolehkan ia menjana lebih dari 380 ps.

Kuasa akan dialirkan ke keempat-empat roda menerusi kotak gear hidraulik enam-kelajuan bersama sistem pacuan semua roda yang turut diberikan dua-unit LSD mekanikal serta seunit LSD aktif pada bahagian tengah dengan pilihan pembahagian tork. Undang-undang baharu ini juga membenarkan kereta-kereta yang bertanding dibina lebih lebar, membolehkan Yaris WRC ini menerima kelengkapan aerodinamik yang lebih ekstrem dengan dimensi keseluruhan; panjang 4,085mm dan lebar 1,875mm.

“Yaris WRC merupakan kereta yang direka dengan baik dan mempunyai potensi yang menakjubkan. Undang-undang baharu membenarkan kebebasan yang lebih luas semasa pembinaannya,” kata Makinen dan menambah,”walaupun kami belum lagi meneroka kesemua kemampuannya, boleh kami nyatakan kereta ini boleh diharap dan laju. Saya benar-benar tidak sabar untuk melihat hasilnya pada situasi perlumbaan.”

Menurut pengerusi dan presiden global Toyota, Akio Toyoda atau dikenali sebagai Morizo, Toyota kembali semula ke kancah WRC untuk membina “kereta yang lebih baik” kerana perlumbaan berkenaan akan memberikan cabaran dan peluang baharu untuk tenaga kerja mereka, meneroka teknologi dan pengalaman baharu pada pelbagai keadaan jalan di seluruh dunia.

Morizo turut menghargai individu-individu terdahulu yang memberikan hubungan rapat antara Toyota dan rali seperti mendiang Ove Andersson yang melancarkan dan mengetuai pasukan rali Toyota pada era 70’an, mendiang Björn Waldegård yang melonjakkan nama Toyota dalam persada WRC pada era 80’an, serta Carlos Sainz, Juha Kankkunen dan Didier Auriol yang membolehkan Toyota mendominasi WRC pada era 90’an.