Pada tahun 2006, Proton memperkenalkan Satria Neo, iaitu hatchback yang menggantikan model generasi pertama Proton Satria yang berada dalam produksi dari tahun 1994 hingga 2005. Berbeza dengan Satria yang merupakan model rebadge dari Mitsubishi Mirage, Satria Neo merupakan produk yang dihasilkan sepenuhnya oleh jurutera Proton, bermula dari platform hingga enjin.

Ada yang kata, Neo adalah model ‘over enginnered‘ dari Proton kerana menampilkan pengendalian yang sangat baik, tidak padan dengan harganya. Tapi apa yang pasti, hatchcback ini adalah model Proton yang meneruskan legasi sukan permotoran mereka dan ia mewarnai pelbagai perlumbaan tidak kira di litar atau di SS rali.

Selepas dua tahun Satria Neo diperkenalkan, Mellors Elliot Motorsport (MEM, yang juga badan bertanggungjawab menyediakan Proton PERT Evo VI untuk Karamjit Singh menyertai pusingan-pusingan WRC di Eropah) telah mendedahkan kereta rali Satria Neo S2000 yang dihasilkan untuk mana-mana rali dalam kategori FIA S2000 seperti dalam Kejohanan Rali Eropah dan juga Kejohanan Rali Asia Pasifik (APRC). Kategori S2000 ini juga turut dipertandingkan dalam Kejohanan Rali Dunia (WRC) sebagai kelas satu anak tangga di bawah kategori WRCar.

Ketika berlangsungnya Tokyo Auto Salon (TAS) 2011, satu kejutan telah dibuat oleh Proton kerana mereka telah menyertai acara budaya ubahsuai antara yang terbesar di dunia itu. Di TAS 2011, Proton bukan sahaja mempamerkan sebuah Satria Neo R3 Concept (yang kemudiannya dihasilkan dalam bentuk produksi), malah sebuah kereta rali Satria Neo turut diletakkan di sebelahnya.

Kereta rali berkenaan sebenarnya adalah milik pengeluar peralatan prestasi tinggi khususnya untuk transmisi dan suspensi dari Jepun iaitu Carrosser Co. Ltd atau lebih dikenali sebagai Cusco. Berbanding Neo S2000 yang lebih dominan sebagai sebuah kereta rali prototaip (ia menggunakan enjin Renault yang hampir sama dengan Proton Waja yang bertanding dalam BTCC), jentera binaan Cusco ini lebih menyerlahkan kebolehan sebenar Satria Neo di bilik pameran kerana dihasilkan untuk kategori FIA Group N, atau lebih spesifik untuk kelas N2.

Group N adalah kategori produksi yang bukan sahaja memerlukan pasukan yang bertanding mengekalkan konfigurasi asal sistem suspensi kereta mereka sama seperti model yang dijual dalam pasaran, ia turut mensyaratkan kereta tersebut perlu menggunakan enjin asal. Jadi boleh dikatakan enjin Campro S4PH 1.6L pada perut Satria Neo ini adalah sama dengan model standard, dan ia cuma ditala semula menerusi pemadanan kotak komputer perlumbaan.

Sebenarnya, Cusco membeli Satria Neo tersebut dari Proton, dan bukan diberi secara percuma untuk dijadikan ‘tikus makmal’. Ini satu lagi bukti bahawa dakwaan ‘over engineered’ itu bukan syok sendiri, tetapi diakui oleh pasukan rali berpengalaman dari Jepun tersebut. Kalau ikut logik, boleh saja Cusco membeli model lain untuk asas jentera N2 ini seperti Honda Jazz atau Suzuki Swift yang terdapat di Jepun.

Selain dari enjinnya yang masih standard, Satria Neo ini menerima kelengkapan-kelengkapan seperti kereta rali lain seperti rollcage penuh, pemadan api, komputer trip, tempat duduk perlumbaan Bride, tali pinggang keledar perlumbaan Takata, roda stereng tiga jejari Sabelt/Nardi, dan pelbagai lagi.

Ia turut diberikan perlalatan prestasi dari Cusco seperti LSD dan komponen-komponen suspensi lain termasuk set penyerap hentak rali boleh laras sepenuhnya.

Cusco memberikan kereta ini kepada tiga pelumba Cusco Junior Rally Team dari Jepun iaitu Hiroshi Yanagisawa, Yuya Sumiya dan Akira Bamba, digunakan dalam Kejohanan Rali Jepun dan APRC. Juara Kejohanan Rali Indonesia lapan-kali, Rifat Sungkar turut memandu kereta ini pada pusingan ke-8 Kejohanan Rali Jepun 2011, yang merupakan percubaan pertamanya memandu dalam rali di atas permukaan tar.

Jentera rali Cusco Satria Neo Group N ini juga mencatatkan kenangan manis buat Juara Dunia WRC Group N 2002, Karamjit Singh. Setelah menyepi dari APRC selepas penampilan terakhirnya pada 2005, Karam kembali ke kejohanan tersebut pada pusingan kedua musim 2011, iaitu di Rali Queensland yang berlangsung di Australia pada 13 hingga 15 Mei.

Beliau terus memberikan impak besar pada kejohanan tersebut dengan menjadi juara kategori N2, meninggalkan Akira Bamba 4.5 minit di belakang, dalam masa yang sama menjadikan Satria Neo ini sebagai kereta rali 2WD terpantas sepanjang perlumbaan berkenaan. Karamjit turut meraih tempat ke-sembilan secara keseluruhan yang rata-rata di dominasi jentera jauh lebih berkuasa seperti Mitsubishi Lancer Evo dan Subaru WRX.

Kereta ini terus membuat penampilan di rali-rali sekitar Jepun sehingga tahun 2013, dan menyepi selepas itu. Namun pada April lalu, salah satu daripadanya telah muncul di laman lelongan kereta terpakai di Jepun. Tak dapat dipastikan unit yang mana satu kerana nombor pendaftarannya telah ditanggalkan, dan bidaan dibuka pada harga sekitar RM17k.



GALERI: Proton Satria Neo Cusco N2 di Tokyo Auto Salon 2011

GALERI: Proton Satria Neo Cusco N2 ketika beraksi

GALERI: Proton Satria Neo Cusco N2 yang muncul untuk di lelong pada April 2019