Selepas mengumumkan persaraannya dari Kejohanan Rali Dunia (WRC) dengan rekod memegang gelaran dunia selama sembilan tahun berturut-turut pada 2013, Sebastien Loeb kembali ke perlumbaan tersebut tahun ini setelah Citroen memberikannya peluang untuk berlumba dalam tiga pusingan – Mexico, Corsica dan Sepanyol. Loeb membuktikan walaupun sudah lima tahun ‘pencen’ dari WRC dan kini berusia 44 tahun, beliau masih lagi mampu menundukkan pelumba-pelumba baharu dengan memenangi WRC Sepanyol 2018.

Dengan potensi yang masih nampak meyakinkan, Loeb telah pun menandatangani kontrak bagi memandu untuk pasukan Rali Dunia Hyundai bagi musim 2019. Walau bagaimanapun menurut laporan Autosport, kontrak berkenaan bukanlah untuk keseluruhan musim, tetapi hanya untuk enam perlumbaan atau tiga pusingan lebih banyak dari kontrak bersama Citroen untuk musim 2018.

Perjanjian tersebut juga menyaksikan buat pertama kali, Sebastien Loeb bersetuju untuk memandu dengan pasukan yang tidak ada kaitan dengan PSA Group (Peugeot-Citroen, yang juga jenama dari negara asalnya iaitu Perancis) sepanjang kariernya sebagai pemandu rali profesional.

“Menang di Rali Sepanyol musim ini menyalakan kembali semangat saya untuk terus bertarung di baris paling hadapan WRC. Menyertai Hyundai akan memberikan cabaran baharu kepada kami dan saya tidak sabar untuk menyahut cabaran ini,” kata Loeb.

“Saya kagum dengan pendekatan pasukan dan keazaman mereka untuk berjaya. Mereka berusaha keras dalam merebut gelaran musim ini dan saya rasa saya dapat menyumbang banyak untuk mereka,” tambahnya lagi.

Untuk musim hadapan, barisan pemandu Hyundai akan diketuai oleh Thierry Neuville yang akan berlumba dalam semua pusingan WRC 2019, manakala Andreas Mikkelsen akan berlumba hanya pada pusingan-pusingan tertentu. Loeb akan berkongsi kereta dengan rakan sepasukannya ketika dalam pasukan Citroen dahulu iaitu Dani Sordo, di mana Sordo akan bermula dengan Rali Mexico pada Mac 2019. Pemandu New Zealand, Hayden Paddon masih menggalas tugas sebagai pemandu keempat Hyundai untuk WRC tahun hadapan.

“Mendapatkan perjanjian dengan seseorang yang berbakat besar dan berkaliber menunjukkan kami berada dalam kedudukan yang menarik perhatian dan kompetitif dalam Kejohanan Rali Dunia FIA,” kata prinsipal pasukan Hyundai, Michel Nandan dan turut menegaskan bahawa kehadiran Loeb adalah “sangat penting” kepada pasukannya.

Hyundai telah bertarung untuk merebut takhta WRC untuk musim 2017 dan 2018 tetapi Neuville masih belum berupaya menewaskan pemandu pasukan Ford dan juga juara WRC enam-kali berturut-turut, Sebastien Ogier. “Apa yang paling penting, sasaran kami adalah memenangi gelaran juara WRC. Kami percaya bahawa kami mempunyai pakej untuk mencapainya, dan komposisi kru kami untuk 2019 adalah refleksi cita-cita kami secara sempurna,” jelas Nandan.

Laporan ini turut menyebut bahawa Loeb mengambil keputusan untuk menyertai Hyundai setelah Peugeot menarik diri dari kejohanan Rallycross Dunia, dan PSA Group tidak akan menawarkan Loeb apa-apa kontrak selepas tamat bulan ini.

“Kami ambil kesempatan ini untuk menyatakan penghargaan tinggi kami kepada Sebastien dan Daniel Elena untuk kejayaan yang mereka kecapi, dengan pengetahuan bahawa rekod unik yang kami capai bersama berasaskan apa yang akan kekal sebagai persahabatan yang tidak berbelah bagi atas dasar rasa saling menghormati,” kata pengarah sukan bermotor PSA, Jean-Marc Finot.