Nampaknya, penghasilan model rali untuk produksi jalan raya sudahpun pun memberikan manfaat kepada juara empat kali rali Australia, Neal Bates – jika sebelum ini jentera Bates dihasilkan dari model hatchback segmen-B Toyota Yaris biasa, untuk musim 2021 beliau bakal menggunakan jentera rali yang jauh lebih berpotensi diasaskan dari Toyota GR Yaris!

Juga, Bates bersama pasukannya, Neal Bates Motorsport atau NBM (berlumba dengan nama Toyota Gazoo Racing Australia atau TGRA) yang sebelum ini hanya menerima sokongan dari segi pembiayaan untuk membawa nama Gazoo Racing, penghasilan jentera baharu GR Yaris kali ini turut mendapat kerjasama terus dari divisi Perancangan Produk dan Pembangunan Toyota Australia (PP&D).

Ini membolehkan jentera rali berkenaan direka, dihasilkan dan menerima kejuruteraan di fasiliti PP&D yang terletak di Port Melbourne.

Bagi yang belum mengetahui, undang-undang AP4 ini diformulasikan oleh FIA untuk rali di rantau Asia Pasifik bagi menghasilkan kereta rali dengan tahap kelajuan seperti jentera R5 di Eropah dan WRC, tetapi dihasilkan dengan kos yang jauh lebih murah.

Ia membabitkan banyak komponen perlumbaan yang boleh dikongsikan oleh semua pengeluar yang bertanding seperti komponen suspensi dan sistem 4WD, menerusi penggunaan cagak suspensi atas dan subframe yang sama untuk jentera.

Ini secara tidak langsung memberikan kelebihan kepada GR Yaris, kerana asas kereta ini dihasilkan memang untuk perlumbaan rali, berbanding jentera-jentera keluaran jenama lain yang keluar dari kilang sebagai kereta penumpang biasa.

Seperti yang diketahui, GR Yaris mempunyai kerangka badan tiga pintu yang lebih kuat dari model lima-pintu biasa, dengan bumbung gentian karbon standard dari kilang yang direka lebih landai untuk kesan aerodinamik lebih baik, serta panel-panel seperti bonet hadapan dan belakang yang diperbuat dari aluminium untuk mendapatkan jisim yang lebih ringan, dan juga kerangka yang sememangnya dihasilkan bagi menempatkan sistem pacuan semua roda.

Malah tidak seperti jentera AP4 Yaris Neal Bates sebelum ini yang menggunakan enjin 2ZZ-GE (dikecilkan kapasiti dari 1.8L kepada 1.6L serta disuap turbo untuk memenuhi undang-undang AP4) yang diambil dari model prestasi seperti Toyota Celica, GR Yaris AP4 baharu ini boleh terus menggunakan enjin G16E-GTS 1.6 liter tiga-silinder turbo yang sudah pun disumbatkan dari kilang GR Factory di Motomachi, Toyota City, Jepun.

2018 Toyota Corolla ZR Hybrid

Menurut ketua pereka Toyota Australia, Nic Hogios, projek GR Yaris AP4 ini adalah sangat hebat dan benar-benar menyerlahkan bakat pasukan rekaan dan kejuruteraan serta fasiliti-fasiliti rekaan termaju yang ditawarkan Toyota.

“Semua orang di sini di Toyota Product Design adalah sangat berminat dalam sukan bermotor dan setiap peluang yang kami ada untuk terlibat dalam projek seperti ini, akan kami rebut. Projek ini sangat hebat untuk disertai, kerana kereta asasnya adalah sangat mengujakan dalam bentuk kereta jalan raya. Jadi ia adalah asas yang baik untuk bermula – GR Yaris adalah baka yang dihasilkan untuk rali,” kata Hogios.

Toyota mula bekerja dengan NBM untuk GR Yaris AP4 ini bermula pada Mac 2020, menggunakan teknologi realiti maya bagi menghasilkan rekaan konsep badan bagi kereta rali baharu ini. Lakaran awal yang dibuat adalah untuk penghasilan komponen seperti fender hadapan, pod untuk bampar hadapan dan belakang, panel suku belakang, sirip bonet dan juga tingkap, yang kemudiannya diperincikan menerusi rekaan digital.

Menurut Hogios lagi, rekaan yang dihasilkan adalah menerusi proses yang sangat disiplin bagi memberikan apa yang benar-benar pasukan rali TGRA perlukan berdasarkan undang-undang kategori AP4.

“Tiada kompromi, ia adalah kereta lumba, ia di sini bukan hanya untuk bergaya walaupun kami mahukan ia tampil dengan rupa paling cantik dan ia adalah sebahagian dari falsafah GR, semuanya adalah berkisar kecantikan yang boleh berfungsi,” jelasnya lagi.

Apabila kesemua rekaan digital tersebut siap, kesemua data digunakan untuk menghasilkan fail CAD bagi membolehkan mesin CNC membentuk acuan dan menghasilkan komponen-komponen tersebut menggunakan gentian kaca. Kesemua komponen berkenan kini sudah pun siap dan dihantar ke NBM bagi melengkapkan kereta rali AP4 tersebut.

“Saya mempunyai karier yang mengujakan dengan Toyota dan sukan permotoran untuk lebih dari 30 tahun dan GR Yaris baharu ini mempunyai prestasi dan keupayaan untuk berlumba yang luar biasa,” kata Neal Bates.

“Ia berikan kami platform yang hebat untuk bermula. Kami sudah ada bumbung gentian karbon, kami sudah ada pintu aluminium, kami sudah pun mempunyai enjin paling ringan dan enjin produksi besar-besaran tiga-silinder paling berkuasa di dunia, kami sudah ada stance yang sangat lebar, dan sistem pacuan semua roda – ia semamangnya dihasilkan untuk berlumba rali.

“Kami dah membina banyak kereta rali bermula dengan Celica GT-Four yang merupakan model pacuan semua roda turbo, tetapi selepas itu banyak kerja ubahsuai yang perlu dilakukan untuk menghasilkan kereta rali Celica dan Corolla kepada kereta rali pacuan semua roda, jadi ini adalah kereta yang hebat untuk bermula.

“Jika anda lihat Yaris AP4 yang kami hasilkan sebelum ini, kami perlu memadankan enjin lain padanya, kami perlu ubahnya menjadi pacuan semua roda, kami perlu bangunkan kit badan, jadi bagi kami, kereta ini akan lebih ringkas dan lebih mudah untuk di bina,

“Ia akan menjadi sebuah kereta yang sangat bergaya dan kedua-dua pasukan telah melabur banyak masa bagi menghasilkannya pada tahap di mana kami berada sekarang dan saya tak sabar untuk menghasilkannya dan memberikan apa yang sepatutnya bagi menjadikan ia kereta AP4 berkelas dunia,” kata Bates lagi.

NBM akan menghasilkan dua buah GR Yaris AP4 untuk kejohanan rali Australia (ARC) musim 2021, dan TGRA akan dibarisi pemandu utama mereka iaitu Harry Bates dan kereta kedua akan dipandu adiknya, Lewis Bates.

Harry dan Lewis menamatkan kejohanan berkenaan pada kedudukan pertama dan kedua untuk musim 2019, namun musim 2020 terpaksa dibatalkan kerana pandemik Covid-19.

“Saya sangat teruja untuk berlumba dengan GR Yaris AP4 baharu ini dan lihat bagaimana prestasinya sebagai kereta rali,” kata Harry yang tidak sabar untuk memulakan ARC 2021 yang akan bermula dengan Rali Canberra Mac nanti.

“Ini merupakan perubah permainan, yang pertama seumpanya di Australia dan saya boleh lihat bagaimana ia akan memberikan yang terbaik untuk saya, dan saya tak sabar untuk memandunya,” tambah Harry lagi.