FIA WORLD RALLY CHAMPIONSHIP 2017 -WRC Sweden (SWE) – WRC 09/02/2017 to 12/02/2017 – PHOTO : @World

Selepas kemenangan Didier Auriol pada pusingan Rali China pada tahun 1999 dengan Toyota Corolla WRC, pasukan Toyota tidak lagi mencatatkan mana-mana kemenangan dalam Kejohanan Rali Dunia (WRC) berikutan penarikan diri sepenuhnya dari perlumbaan berkenaan untuk musim 2000. Namun, kemenangan yang dicatatkan oleh pemandu Toyota Yaris WRC, Jari-Matti Latvala di Rali Sweden semalam telah memahat satu lagi detik istimewa setelah mereka kembali semula ke kancah WRC tahun ini.

Kemenangan ini bukan sahaja beremosi untuk Toyota, malah untuk Latvala sendiri setelah urusan kemasukannya ke pasukan Toyota dilakukan pada saat akhir kerana pasukannya sebelum ini – Volkswagen – membuat keputusan untuk menarik diri dari WRC pada saat akhir.

Latvala mula mendahului pada bahagian terakhir dengan kelebihan 3.8 saat berbanding Ott Tänak dari Ford, setelah Thiery Neuvillve dari Hyundai terbabas pada malam hari kedua rali. Latvala juga menang kesemua tiga ujian kelajuan diatas permukaan bersalji dan ais untuk menambah jarak pendahuluan kepada 29.2 saat.

Setelah memenangi pusingan Rali Sweden dengan mata maksimum (turut memenangi Power Stage) dan juga mendapat tempat kedua dalam pusingan Rali Monte Carlo hujung bulan lalu, Latvala kini mendahului empat mata dalam carta pungutan mata kategori pemandu WRC. Ini juga merupakan pertama kali pemandu selain dari juara WRC empat kali, Sebastien Ogier mendahului carta berkenaan sejak Februari 2014.

“Ia menakjubkan. Pasukan baharu, kereta baharu, rali kedua, dan kami menang. Tiada perkataan untuk menggambarkannya, saya sangat emosional. Kami berada pada tahap yang bagus tetapi kini kami terus kehadapan dan ia akan bertambah sukar. Selepas ini Mexico dan saya sangat bermotivasi untuk kejuaraan,” kata Latvala.

Pemandu Ford Ott Tänak pula berkata, dia tidak berpuas hati dengan pengendalian jenteranya dan setelah hilang tujuh saat pada SS pembukaan, Tänak menghabiskan perlumbaan di tempat kedua, dan merupakan pencapaian terbaiknya dalam WRC setakat ini. Rakan sepasukan Tänak, Sebastien Ogier pula menamatkan Rali Sweden ditempat ketiga, 30.3 saat di belakang Tänak.

Selepas dua pusingan pembukaan yang diadakan pada musim sejuk, jentera-jentera WRC generasi baharu ini akan berjuang pula pada permukaan off-road dan cuaca panas di Rali Mexico bulan hadapan.