Dah lama kita tak dengar jentera rali Proton Motorsport binaan Mellors Elliot Motorsport (MEM) iaitu Iriz R5 raih kejayaan podium kan? Selepas mengalami kemalangan yang sangat dahsyat di Nicky Grist Stages 2021 pada Julai, pemandu utama pasukan berkenaan, Oliver Mellors kembali beraksi dan berjaya merangkul gelaran naib juara keseluruhan di Hills Ford Three Shires Stages 2021 hujung minggu lalu.

Oliver bersama juru arahnya, Max Freeman menamatkan rali di atas permukaan tar dengan 14 laluan SS berkenaan di belakang pasangan Meiron Evans dan Jonathan Jackson yang memandu Volkswagen Polo GTI R5 dengan hanya ketinggalan 3 saat.

Saingan sengit Ollie dan Evans bermula seawal di SS pertama, dengan masing-masing menamatkan laluan tersebut di tempat kedua dan pertama. Pada SS kedua, Proton Iriz R5 yang dipandu Ollie berjaya mencatatkan masa terpantas sekaligus mendahului perlumbaan secara keseluruhan, manakala Evans jatuh ke tempat kedua.

Ollie terus memimpin perlumbaan sehingga ke SS ke-13 dan mencatatkan masa terbaik pada SS berkenaan. Namun Evans mempamerkan pemanduan yang lebih konsisten dengan mencatatkan masa terpantas di SS ke-4, -5, -7, -10, -11, -12 dan akhirnya memintas Oliver Mellors ketika SS ke-14 yang juga SS terakhir, sekaligus menjuarai rali berkenaan.

Untuk rali kali ini, Oliver Mellors beraksi dengan Iriz R5 yang menerima kerangka baharu, menggantikan kerangka sebelum ini yang telah ‘terbang’ begitu tinggi, kemudian mendarat dan menjunam dengan muncung dan tayar hadapan sebelah kiri terlebih dahulu yang mencecah permukaan tanah, menyebabkan kereta tersebut bergolek dan kemudian berpusing di udara berberapa kali.

Apa yang menarik, nombor pendaftaran YN69FCU pada kerangka sebelum ini sudah tidak digunakan lagi, dan MEM menggunakan semula nombor pendaftaran PRO7TON yang digunakan dalam rali-rali sebelum Iriz R5 berkenaan menerima homologasi penuh dari FIA.

Menurut Ollie Mellors dalam temuramah bersama Motorsport News sebelum ini, kerangka lama berkenaan telah menjalankan tugasnya dengan baik dan rollcage hanya bengkok pada satu bahagian, manakala enjin, transmisi dan juga penyerap hentak masih lagi boleh digunakan kembali.

Tidak seperti Nicky Grist Stages sebelum ini, Three Shires Stages bukanlah sebahagian dari pusingan Kejuaraan Rali British (BRC) 2021. Proton Motorsport mengambil keputusan untuk tidak menyertai pusingan ketiga BRC 2021 iaitu di Grampian Forrest Rally pada 14 Ogos lalu kerana tidak mahu terburu-buru membuat persediaan selepas mengalami kemalangan yang teruk sebelum ini.

Oleh itu, pasukan tersebut menyertai Three Shires Stages ini bagi tujuan menyelesakan diri pada rali permukaan tar, dan kemudian akan kembali ke BRC pada pusingan keempat iaitu di di Trackrod Rally pada 24 hingga 25 September nanti.